January 19, 2022

La moitié des actifs mondiaux liés aux combustibles fossiles pourraient perdre toute valeur d’ici 2036 dans le cadre d’une transition nette zéro

L’effondrement de 11 milliards de dollars d’actifs liés aux combustibles fossiles pourrait provoquer une crise financière semblable à celle de 2008, selon une nouvelle étude.

Selon une étude, près de la moitié des actifs mondiaux liés aux combustibles fossiles n’auront plus aucune valeur d’ici 2036 dans le cadre d’une transition nette zéro.

Les pays qui tardent à se décarboniser en pâtiront, mais les pionniers en profiteront. Selon l’étude, les énergies renouvelables et les investissements libérés feront plus que compenser les pertes subies par l’économie mondiale.

L’étude souligne le risque de produire beaucoup plus de pétrole et de gaz que nécessaire pour répondre à la demande future, ce qui, selon les estimations, laisserait 11 à 14 milliards de dollars (8,1 à 10,3 milliards de livres sterling) d’actifs dits « échoués », c’est-à-dire des infrastructures, des biens et des investissements dont la valeur a tellement baissé qu’ils doivent être amortis.

L’auteur principal, Jean-François Mercure, de l’université d’Exeter, a déclaré que le passage à l’énergie propre serait bénéfique pour l’économie mondiale dans son ensemble, mais qu’il devrait être géré avec précaution pour éviter des poches de misère régionales et une éventuelle instabilité mondiale.

« Dans le pire des cas, les gens continueront à investir dans les combustibles fossiles jusqu’à ce que, soudainement, la demande qu’ils attendaient ne se matérialise pas et qu’ils réalisent que ce qu’ils possèdent ne vaut rien. Nous pourrions alors assister à une crise financière de l’ampleur de celle de 2008 », a-t-il déclaré, prévenant que les capitales pétrolières telles que Houston pourraient subir le même sort que Detroit après le déclin de l’industrie automobile américaine si la transition n’est pas soigneusement gérée.

Le défi est évident lors de la conférence sur le climat qui se tient actuellement à la Cop26, où certaines des nations les plus à risque de se retrouver avec des actifs échoués – comme les exportateurs de pétrole et de gaz que sont la Russie et le Brésil – vont probablement essayer de ralentir la transition, comme elles l’ont fait lors des précédentes réunions sur le climat, tandis que celles qui sont le plus susceptibles d’en profiter – comme l’UE, importatrice de carburant – font pression pour une action plus rapide.

Le nouveau document, publié dans Nature Energy, illustre comment une baisse de la demande de pétrole et de gaz avant 2036 remodèlera le paysage géopolitique. Les flux d’investissement actuels et les engagements des gouvernements à atteindre des émissions nettes nulles d’ici 2050 rendront les énergies renouvelables plus efficaces, moins chères et plus stables, tandis que les combustibles fossiles seront frappés par une plus grande volatilité des prix. De nombreux actifs carbone, tels que les réserves de pétrole ou de charbon, ne seront pas brûlés, tandis que des machines seront également abandonnées et ne produiront plus de valeur pour leurs propriétaires.

Les actifs les plus vulnérables sont ceux qui se trouvent dans des régions éloignées ou dans des environnements techniquement difficiles. Les plus exposés sont les sables bitumineux canadiens, les schistes américains et l’Arctique russe, suivis des puits offshore profonds au Brésil et ailleurs. Le pétrole de la mer du Nord est également relativement cher à extraire et risque d’être touché par la baisse de la demande.

En revanche, les importateurs actuels de pétrole, de gaz et de charbon, tels que l’Union européenne, le Japon, l’Inde et la Corée du Sud, récolteront d’importants dividendes économiques de la transition, car ils pourront utiliser l’argent économisé sur les achats de combustibles à l’étranger pour investir dans leur propre pays, notamment dans les énergies renouvelables qui permettront de moderniser les infrastructures, de créer des emplois et d’améliorer l’indépendance énergétique.

La situation des deux plus grands émetteurs mondiaux – les États-Unis et la Chine – est plus complexe, car leurs économies sont plus diversifiées et possèdent à la fois d’importants actifs en combustibles fossiles et de puissants secteurs renouvelables. Le Royaume-Uni est dans une situation similaire, mais en tant qu’importateur net d’énergie, il a tout à gagner.

Tout dépendra de la vitesse et de la diffusion de la décarbonisation, ainsi que des tactiques utilisées par les exportateurs de combustibles fossiles pour vendre leurs actifs avant qu’ils ne perdent de la valeur. Pour évaluer les impacts, l’étude a exploré plusieurs scénarios différents.

Le modèle prévoit d’importants avantages économiques pour la plupart des importateurs de combustibles fossiles. Selon les chercheurs, le PIB de la plupart des pays européens augmenterait dans le cadre de l’un ou l’autre des scénarios « zéro net », les gains étant supérieurs à la perte de revenus provenant des combustibles fossiles.

Les avantages varient selon les pays. Le Royaume-Uni, par exemple, pourrait ajouter 700 milliards de dollars à la valeur de son PIB dans le cadre d’un scénario « zéro net », bien qu’il perde près de la moitié de ses actifs en combustibles fossiles, d’une valeur de 120 milliards de dollars, d’ici 2036. En revanche, le PIB de la Norvège, qui dépend davantage des exportations de pétrole, pourrait chuter de 9 % si elle ne se diversifie pas rapidement.

Les États-Unis pourraient également subir une perte globale de 3,5 milliards de dollars et le Canada de 920 milliards de dollars au cours des 15 prochaines années s’ils ne réduisent pas leur dépendance économique vis-à-vis des combustibles fossiles. Les pertes prévues dans ces deux pays d’Amérique du Nord sont indépendantes des politiques climatiques nationales, car elles découlent principalement d’une baisse de la demande de produits pétroliers une fois que les principaux marchés, tels que l’UE et la Chine, auront adopté le principe du « zéro émission ».

L’ampleur de l’échouement des actifs dépendra en partie des producteurs à faible coût, comme l’Arabie saoudite et le reste du groupe des États producteurs de pétrole de l’Opep. S’ils augmentent leur production et entament une vente à la sauvette, les autres exportateurs pourraient être évincés, ce qui entraînerait un effondrement soudain. Dans ce scénario, 11 milliards de dollars d’actifs mondiaux en combustibles fossiles seraient bloqués.

Toutefois, si les producteurs de pétrole se mettaient d’accord sur un système de quotas, les effets pourraient être plus uniformément répartis et moins importants dans l’ensemble, mais ils atteindraient tout de même 11 milliards de dollars d’actifs échoués, selon les projections. Pour un pays comme le Canada, cela pourrait se traduire par une baisse de 5 % du PIB par rapport au statu quo, contre 7 % dans le scénario de la vente à prix cassé, soit une différence d’environ 400 milliards de dollars.

Les pays de l’OPEP sont susceptibles d’exiger une compensation importante pour la perte de revenus s’ils acceptent les quotas. L’Arabie saoudite, par exemple, ne gagnerait que 1,3 milliard de dollars dans le cadre d’un scénario de quotas, contre 1,7 milliard de dollars dans le cadre d’une vente forcée.

Selon les auteurs de l’étude, il faut à tout prix éviter une course vers le bas.

« Si l’Arabie saoudite joue dans un sens et les États-Unis dans l’autre, nous assisterons à une instabilité économique, financière et politique dans le monde entier, à la faillite de banques et à des changements dans les flux de capitaux. Les gens doivent réfléchir très sérieusement à ces risques de transition », a déclaré M. Mercure, ajoutant que les grandes institutions, notamment la Banque d’Angleterre et la Banque de France, étaient de plus en plus préoccupées par les dangers potentiels pour le système financier.

Pour éviter le chaos, a-t-il ajouté, les exportateurs de pétrole devraient diversifier leurs économies aussi rapidement que possible avant que le changement ne leur soit imposé lorsque les importateurs passeront aux énergies renouvelables. Il est encore plus important, selon lui, que les deux parties s’engagent plus étroitement afin que les avantages économiques globaux de la transition puissent être partagés. « Il faut que ce soit une histoire de coopération internationale et que les gens ne soient pas laissés pour compte. »

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